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21歲考科舉,66歲才中進士,84歲官居一品,活了96歲

沈德潛可謂中國科舉場上一奇人。

科舉制時代,考中進士是讀書人的夢想,亦是讀書人最有前途的出路,它對讀書人誘惑無比之大,以至於不少讀書人從年輕考到兩鬢斑白,仍然不肯放棄。

科舉考場上,老者與少年同聚一堂的現象並不鮮見。不過,進士的平均年齡,卻沒有想像的那樣大,一般不會超過35歲,有時甚至在28歲以下。古代那些名臣,往往都是二十多歲便考中進士,高中狀元者也不乏其人。

以曾國藩為例,人盡皆知他智商不高,不過相當於中人,早年屢試不第,連秀才也考了七次。然而,曾國藩考中進士的年齡卻並不大,28歲那年便高中進士。

二十歲到三十五歲期間,是人一生的智商和精力的巔峰時期,這也是進士為何大多集中在這個年齡段的原因。如果超過三十五歲,還沒有考中進士,那麼,今後的努力基本上也是徒勞無功,應該儘可能地放棄科舉。

在足夠努力的情況下,超過三十五歲還沒考中科舉的讀書人,要麼是智商問題,能力有限;要麼是不適合科舉考試。前者多數,後者少數,但無論哪者,都難以考上進士。所以,科舉場上老者雖多,但進士人群中,卻極少老者。

然而,沈德潛卻是個例外。沈德潛是江蘇蘇州府(今江蘇蘇州)人,自21歲參加科舉(鄉試),其後一共考了16次,都沒有考中進士。第16次科舉時,沈德潛已年過六旬,智商和精力已遠不及年輕時,再考下去也極可能是徒勞無功。

但沈德潛仍然決定一試。沈德潛認為,他的年齡雖大,但精神狀態極好,完全有機會高中。功夫不負有心人,沈德潛終於在第十七次科舉考試中高中,被乾隆皇帝欽點為進士。這一年是乾隆四年(1739年),沈德潛已經66歲高齡。

人生七十古來稀,雖然高中進士,但沈德潛年已老邁,還能做官嗎?儘管,沈德潛自我感覺精力不輸年輕人,但外人如何感受得到?所以,乾隆並沒有安排給他要職,只讓他擔任學官之類的官職,留在朝廷專心研究學問。

出於尊老的目的,乾隆多次與沈德潛交流,發現沈德潛學富五車,博古通今,才華一流,之所以屢試不第,或許不是才華問題,而只是運氣不佳或不適合科舉考試。因此,乾隆對沈德潛越來越賞識,越來越器重,也越來越尊敬。

不過,乾隆還是沒有讓沈德潛擔任要職。原因無非還是沈德潛年已老邁。不過,乾隆和沈德潛的關係,卻勝過他與許多朝廷重臣,乾隆將沈德潛當作自己的文學發燒友,常常與沈德潛吟詩作對,好不快活!

封建時代,皇權獨尊,誰得到皇帝的賞識,誰就可以贏得一切。所以,沈德潛雖然沒被重用,官卻做得不小,乾隆二十二年(1757年),84歲的沈德潛被乾隆加禮部尚書銜,官居一品。此外,乾隆給沈德潛三代封典,並賜詩,其中有句云:「我愛德潛德,淳風挹古福。」

沈德潛致仕後,乾隆三十年,乾隆皇帝南巡,再次晉陞沈德潛為太子太傅,並賜其孫沈維熙為舉人。四年後,沈德潛去世,享年96歲,乾隆下詔追封太子太師,賜謚文愨,入賢良祠祭祀,還親自為他寫輓詩,可謂極盡哀榮。

只可惜,這段榮耀並沒有持續多久。沈德潛死後九年,徐述夔詩案爆發,沈德潛因生前在書中為徐述夔寫傳而受株連。乾隆玻璃心發作,勃然大怒,認為沈德潛欺騙自己感情,竟背著自己與逆臣徐述夔交好,竟下令將沈德潛的所有榮譽全部褫奪。

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